Unagi, la anguila de agua dulce de Japón

plato de unagi

El unagi, la anguila de agua dulce, es un tesoro en la gastronomía japonesa. Su carne sabrosa y textura gelatinosa la convierten en un ingrediente muy apreciado, no solo por su exquisito sabor, sino también por sus beneficios nutricionales. Popular en platos tradicionales y en innovaciones culinarias, el unagi es especialmente valorado durante el verano por su capacidad para combatir el calor y la fatiga. La preparación del unagi es un arte, reflejando la importancia cultural y la herencia culinaria de Japón, haciendo de esta anguila una auténtica estrella gastronómica.

¿Qué es el unagi?

Unagi es la palabra japonesa (鰻 / ウナギ) que se refiere a la anguila de agua dulce, especialmente la anguila japonesa (Anguilla japonica). Este ingrediente es sumamente apreciado en la gastronomía japonesa debido a su carne sabrosa y textura gelatinosa. A diferencia de las anguilas marinas, conocidas como anago, el unagi se distingue por sus características culinarias únicas que lo hacen un manjar codiciado en Japón.

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La historia del unagi en Japón se remonta a siglos atrás, con registros que indican su consumo desde la antigüedad. La anguila ha sido valorada no solo por su sabor, sino también por sus propiedades nutricionales y beneficios para la salud. Durante el periodo Edo (1603-1868), el unagi se consolidó como un plato popular entre las clases trabajadoras, que apreciaban su capacidad para proporcionar energía y resistencia, especialmente durante los calurosos veranos japoneses.

El unagi se ha convertido en un elemento esencial en la cocina japonesa, tanto que existen festivales y días especiales dedicados a su consumo. Uno de los más conocidos es el “Doyo no Ushi no Hi” (Día del Buey), una celebración estacional en la que se cree que comer unagi ayuda a combatir el calor del verano. Este día, generalmente celebrado a finales de julio, es una oportunidad para que los japoneses disfruten de platos tradicionales de unagi en familia y con amigos.

Restaurantes especializados en unagi, conocidos como “unagi-ya”, son comunes en todo Japón, ofreciendo una variedad de preparaciones que destacan el sabor y la textura de la anguila. Estos establecimientos son tan populares que algunos han estado en funcionamiento durante generaciones, pasando sus recetas y técnicas de padres a hijos.

El lago Hamana, en la prefectura de Shizuoka, es particularmente famoso por la calidad de sus anguilas, y alberga numerosos restaurantes dedicados exclusivamente a este delicado pescado. La región ha sido históricamente una fuente importante de unagi debido a las condiciones ideales para la cría de anguilas, y ha desarrollado una reputación de excelencia en la preparación de platos de unagi.

El unagi no solo es apreciado por su sabor, sino también por su simbolismo en la cultura japonesa. Representa fuerza y vitalidad, cualidades muy valoradas en la sociedad japonesa. Además, la pesca y cultivo de anguilas tienen un importante impacto económico en las comunidades locales, sustentando a muchas familias y negocios.

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A través de los años, el unagi ha mantenido su prestigio en la gastronomía japonesa, siendo protagonista de numerosos platos y tradiciones. Su versatilidad en la cocina permite una amplia variedad de preparaciones, desde el clásico unadon hasta elaboraciones más modernas y creativas. Esta versatilidad, junto con su profundo sabor, ha asegurado su lugar como uno de los ingredientes más queridos y respetados de la cocina japonesa.

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En nuestra tienda encontrarás distintas presentaciones del unagi (que comentamos en este artículo). Desde filetes de la propia anguila hasta diferentes tipos de salsas de esta anguila.

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Tipos de anguilas utilizadas como unagi

Anguila japonesa (Anguilla japonica)

La anguila japonesa (Anguilla japonica) es la especie más comúnmente utilizada en la cocina japonesa para preparar unagi. Se encuentra predominantemente en los ríos y lagos de Japón, Corea y China. Esta especie es conocida por su carne tierna y sabor delicado, que se complementa perfectamente con las técnicas de cocción tradicionales japonesas, como la parrilla y la brasa. La anguila japonesa es especialmente apreciada durante el verano, cuando su consumo aumenta significativamente debido a sus propiedades nutritivas y revitalizantes.

Anguila europea (Anguilla anguilla)

La anguila europea (Anguilla anguilla) también se utiliza en la preparación de unagi, aunque en menor medida. Esta especie es nativa de los ríos y lagos de Europa y África del Norte. La anguila europea tiene una carne más grasa y un sabor ligeramente más intenso que su contraparte japonesa. Esta diferencia en el perfil de sabor hace que algunos comensales prefieran su uso en ciertos platos específicos. Sin embargo, debido a la disminución de su población y las estrictas regulaciones de pesca, la disponibilidad de anguila europea ha disminuido en los últimos años.

Anguila americana (Anguilla rostrata)

La anguila americana (Anguilla rostrata) es otra especie utilizada en la preparación de unagi. Se encuentra en los ríos y lagos de América del Norte, desde Canadá hasta el Golfo de México. Esta anguila tiene una textura similar a la japonesa, pero con un sabor más robusto. La anguila americana es conocida por su adaptabilidad a diferentes métodos de cocción, lo que la hace una opción versátil para chefs y cocineros que buscan innovar en la cocina japonesa.

Comparación y diferencias entre estas especies de unagi

Comparar las tres especies de anguilas utilizadas como unagi revela varias diferencias notables en términos de sabor, textura y disponibilidad. La anguila japonesa es la más suave y delicada, ideal para platos tradicionales que requieren una textura más tierna. En contraste, la anguila europea, con su mayor contenido de grasa, proporciona un sabor más intenso y una textura más rica, pero su uso está limitado por la disponibilidad y regulaciones.

La anguila americana, por otro lado, ofrece un equilibrio entre las otras dos especies, con una textura adaptable y un sabor robusto que puede ser ajustado según el método de cocción. Esta versatilidad la convierte en una opción atractiva para diversas preparaciones de unagi, especialmente en mercados fuera de Japón.

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La disponibilidad de cada especie también juega un papel crucial en su uso. Mientras que la anguila japonesa sigue siendo la preferida en Japón debido a su abundancia y tradición, las restricciones en la pesca de anguilas europeas han llevado a un aumento en la utilización de anguilas americanas en algunos mercados internacionales.

Preparaciones y platos comunes de unagi

unagi a la parrilla
Preparación de unagi a la parrilla

Unadon (Unagidon)

Descripción del plato:
El unadon, también conocido como unagidon, es un plato tradicional japonés que consiste en un tazón de arroz caliente cubierto con filetes de anguila asada. La anguila se cocina a la parrilla y se glasea con una salsa dulce de soya, conocida como salsa kabayaki, lo que le da un sabor distintivo y delicioso. Este plato es particularmente popular durante los meses de verano, ya que se cree que ayuda a combatir el calor y la fatiga.

Receta tradicional:

  • 1. Ingredientes:
    – 400 g de unagi (anguila).
    – 2 tazas y 1/4 de arroz.
    – 1 cucharada de sake.
    – Para la salsa kabayaki:
    – 1/2 taza de salsa de soya.
    – 1/2 taza de mirin.
    – 1/4 taza de azúcar.
    – 1 vaso de agua.
    – Cabeza y espinas de anguila.
  • 2. Preparación:
    – Cocina el arroz al vapor.
    – Limpia el unagi y reserva los lomos.
    – Para la salsa, mezcla en una cacerola el agua, salsa de soya, mirin, azúcar y las partes de anguila, y cocina a fuego lento hasta disolver el azúcar. Cuela la salsa y refrigérala.
    – En una sartén, cocina los lomos de anguila con la piel hacia abajo y añade una cucharada de sake. Cubre y cocina a fuego lento.
    – Sirve el arroz en un tazón, añade la anguila y báñala con la salsa kabayaki.
preparación de unadon
preparación de unadon, con la base de arroz

Sushi de unagi

Maki de anguila:
El maki de anguila es un tipo de sushi en el que el unagi ahumado o asado se enrolla con arroz y alga nori. Este tipo de sushi es apreciado por su combinación de texturas y sabores, ofreciendo una experiencia culinaria única.

Nigiri de anguila:
El nigiri de anguila presenta una pieza de unagi sobre una pequeña bola de arroz. La anguila se suele asar para realzar su textura gelatinosa y su sabor dulce y ahumado. Este tipo de sushi es especialmente popular por su sabor intenso y su presentación sencilla pero elegante.

Técnicas de preparación (ahumado, asado, braseado):
Para preparar el sushi de unagi, la anguila se puede ahumar, asar o brasear. El ahumado añade un sabor profundo y complejo, mientras que el asado y el braseado caramelizan la superficie de la anguila, resaltando su textura suave y jugosa. Estas técnicas aseguran que el unagi se mantenga tierno y sabroso, ideal para su uso en sushi.

Otros platos de unagi

Pastel de Unagi:
El pastel de unagi es una tarta salada que incorpora anguila en polvo o trozos de anguila en su preparación. Este plato es menos común pero igualmente delicioso, combinando la riqueza del unagi con la textura suave de una tarta.

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Galletas de unagi:
Las galletas de unagi utilizan anguila en polvo para crear un bocadillo crujiente y sabroso. Estas galletas son populares en la repostería japonesa y ofrecen una forma única de disfrutar del unagi en una presentación diferente.

Salsas y condimentos

Salsa de unagi:
La salsa de unagi, o salsa kabayaki, se elabora con caldo de anguila, salsa de soya, mirin y azúcar. Esta salsa dulce y salada es fundamental para glasear la anguila en muchos platos japoneses, aportando un sabor inconfundible.

Salsa Unagi Tare:
La salsa unagi tare es una variación de la salsa kabayaki, utilizada comúnmente para acompañar platos de unagi sin contener anguila en su composición. Esta salsa es más fácil de encontrar y ofrece un toque dulce y salado que complementa perfectamente la anguila.

Valor nutricional y beneficios para la salud del unagi

Contenido en proteínas, vitaminas (A, B1, B2, D, E) y minerales

El unagi es conocido por su alto valor nutricional, siendo una excelente fuente de proteínas, esenciales para la construcción y reparación de tejidos en el cuerpo. Además, es rico en varias vitaminas clave que desempeñan funciones cruciales en la salud humana.

Vitamina A: Esta vitamina es fundamental para la salud ocular, ayudando a prevenir enfermedades como la degeneración macular y la ceguera nocturna. Además, fortalece el sistema inmunitario y mantiene la piel en buen estado.
Vitaminas del grupo B (B1, B2): Las vitaminas B1 (tiamina) y B2 (riboflavina) presentes en el unagi son esenciales para el metabolismo energético, ayudando a convertir los alimentos en energía. También apoyan la salud del sistema nervioso y la función cerebral.
Vitamina D: Esta vitamina es crucial para la absorción de calcio, lo que contribuye a la salud ósea y dental. Además, la vitamina D tiene un papel importante en fortalecer el sistema inmunitario.
Vitamina E: Conocida por sus propiedades antioxidantes, la vitamina E ayuda a proteger las células del daño oxidativo, lo que puede reducir el riesgo de enfermedades crónicas y promover una piel saludable.

Beneficios específicos

Mejora de la resistencia al calor:
En Japón, el unagi es consumido especialmente durante los meses de verano debido a sus propiedades para aumentar la resistencia al calor. La combinación de proteínas y vitaminas en el unagi ayuda a reducir la sensación de fatiga y a mejorar la tolerancia al calor, haciéndolo un alimento ideal para las épocas más calurosas del año.

Beneficios para el sistema inmunitario y la salud ocular:
El contenido elevado de vitamina A y D en el unagi es fundamental para fortalecer el sistema inmunitario, protegiendo al cuerpo contra infecciones y enfermedades. Además, la vitamina A es esencial para la visión, ayudando a mantener una buena salud ocular y previniendo problemas de visión.

Comparación con otros pescados azules:
Aunque el unagi es un pescado azul, se distingue de otros por su mayor contenido de grasas insaturadas, lo que lo convierte en una opción más saludable para el corazón. A diferencia de otros pescados azules que son ricos en ácidos grasos omega-3, el unagi tiene una proporción diferente de ácidos grasos, destacándose por su capacidad de proveer energía y nutrientes esenciales sin un exceso de grasas saturadas.